Olivia Kroth: Remembering Admiral Fyodor Ushakov, 200 years after his death

Remembering Admiral Fyodor Ushakov, 200 years after his death

by Olivia Kroth

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 In September 2017, the Russian destroyer “Admiral Ushakov” and other war ships of the Northern Fleet went for drills to the Barents Sea. The group included anti-submarine aircraft, submarines and nuclear-powered guided-missile cruisers. Their task was to train cooperation at sea, check readiness of crews for emergency actions and prepare military exercises with weapon deployment. The drills involved more than 5.000 servicemen and over 300 equipment units (TASS, 14.09.2017). The destroyer named after Admiral Ushakov is a nuclear-powered missile cruiser, originally built for the Soviet Navy. The ship was commissioned, in 1980, and completely overhauled, in 2012. Today, it is outfitted with modern armament as one of the Northern Fleet’s leading destroyers. The name reminds us of one of Russia’s greatest admirals, Fyodor Ushakov, who was victorious in many sea battles and supervised the construction of Russia’s naval base in Sevastopol, Crimea.  

Bust of Admiral Ushakov in Sevastopol

Fyodor Ushakov was born into a noble family in the village of Burnakovo in the Yaroslavl region, 100 miles north of Moscow, on the 24th of February 1745. His parents were religious people. At 16, Fyodor Ushakov enrolled in the Naval College of Saint Petersburg. He paid special attention to the subjects of arithmetic, history, navigation and was always at the top of his class. In 1765, Fyodor Ushakov graduated with the rank of midshipman and began serving on a galley of the Baltic Fleet. He took part in excursions from the Russian naval base of Kronstadt in the Baltic Sea to the Russian port of Arkhangelsk in the Barents Sea. The waters of the Baltic Sea and the Barents Sea were difficult to navigate, proving to be a hard test for the young sailor, who listened to experienced officers, thus learning how to survive under harsh conditions at sea.

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Naval Cathedral of Saint Nicholas in Kronstadt

When the first Russo-Turkish War (1768-1764) broke out on the Black Sea, Fyodor Ushakov was transferred to the Don Flotilla, in 1768. He served in the city of Taganrog on the neighboring Azov Sea, later as captain of a small ship on the Black Sea, where he took part in combat operations to perfect his commanding skills. He analyzed the battles and found his own strategy for offensives. When Crimea became part of the Russian Empire, Fyodor Ushakov personally supervised the construction of Russia’s naval base in Sevastopol, which would become the stronghold of the Imperial Russian Black Sea Fleet. He also oversaw the building of docks in the city of Kherson on the Black Sea.

In the second Russo-Turkish war (1787-1792) Fyodor Ushakov realized that the Turks by far outnumbered his own troops. In 1788, he directed his offensive at the Turkish flagship of the first column which brought him success. This became his favourite pattern during future battles. Thanks to Fyodor Ushakov’s victories at sea, Russian infantry troops were able to attack the Ochakov Fortress, in July 1788. By the end of the year,  the major Turkish stronghold had fallen into Russian hands. Due to his success, Fyodor Ushakov was elevated to the rank of Rear Admiral and placed at the head of the Black Sea Fleet. The Turks feared him, calling him deferentially “Ushak-Pasha.”

Ochakov Fortress falls into Russian hands, 1788

In July 1790, the crucial battle of the second Russo-Turkish War took place near the Crimean city of Kerch. It proved to be a great victory for Russia, due to the skillful tactics of Rear Admiral Ushakov. Most of the Turkish ships were damaged, the Turkish troops suffered serious losses. Fyodor Ushakov returned to Sevastopol “with flying colors” and was highly praised by the Russian Empress Catherine the Great. He successfully finished the campaign, defeating the Turkish fleet near Tendra, in 1790, and near Cape Kaliakria, in 1791. In these battles he demonstrated the excellence of his innovative doctrines in the art of naval fighting. He routed the Turkish fleet, thus ending Turkish domination of the Black Sea, once and for all. Fyodor Ushakov’s victories at sea granted the Russian Empire permanent access to the Black Sea’s northern coast. Since then, Russia has been able to hold its own among other great seafaring nations.

Sea Battle of Tendra, 1790

Fyodor Ushakov participated in a total of 40 naval battles and lost none of them. In 1807, he retired to the Sanaksar monastery in Mordovia, 500 kilometers east of Moscow. He never married. His reclusive life ended on the 14th of October, 1817. Fyodor Ushakov was buried at the site of that monastery. In 1944, the Supreme Soviet of the USSR established the “Order of Ushakov”, one of the highest military awards in the Soviet Navy for generals and officers. In 2001, Fyodor Ushakov was canonized as a saint by the Russian Orthodox Church. This was the first appearance of a navy officer who became a saint in the Russian church calendar. The legendary Admiral was paid homage for his spiritual valour. Russian Orthodox believers say that Fyodor Ushakov was sent to the Black Sea by God to win the battles against the Turks. It was there that his God-given talent as a naval commander fully manifested itself. 

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  Фёдор Фёдорович Ушаков – Fyodor Fydorovich  Ushakov (1745 – 1817)

Admiral Ushakov’s numerous lifetime achievements include the modernization of the Russian Navy, in the 18th century. His  outstanding military operations are still carefully studied in naval academies worldwide today, 200 years later. Distinguishing features of Admiral Ushakov’s military tactics were the use of unified marching and fighting orders; close quarters to the enemy forces without evolution of a fighting order; concentration of effort against enemy flagships; maintaining a reserve of squadrons; combination of aimed artillery fire and maneuvering; chasing the enemy to its total destruction or capture. Admiral Ushakov gave great value to sea training of his staff. His innovative changes of naval tactics and maneuvering concepts were able to break the enemy’s naval lines.

Due to his merits, Admiral Fyodor Ushakov can be regarded as “Father” of Russia’s modern military Navy. Several Russian warships have been named after him. Many statues and monuments have been erected all over the Russian territory to honour his memory. He is also the “Father” of  the modern Russian Black Sea Fleet and its naval base of Sevastopol in Russia’s Crimea.

Russia’s Black Sea Fleet in Sevastopol, Crimea

Olivia Kroth: The journalist and author of four books lives in Moscow. Her blog: 


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Olivia Kroth: Ivan Aivazovsky’s 200th birthday

Ivan Aivazovsky’s 200th birthday

by Olivia Kroth

One year prior to the anniversary of the great Armenian-Russian painter, a restrospective exhibition with more than 200 of his famous works was organized by the Tretyakov Gallery in Krimsky Val, Moscow. Many people were interested, waiting up to two hours in long cues in front of the entrance to buy tickets. Ivan Aivazovsky is well remembered to this very day. His paintings are part of many private collections of Armenians all around the globe. Armenian and Russian museums  own some of his best works. The artist of Armenian origin, Ivan Konstantinovich Aivazovsky, was born in Feodosia, Crimea, on the 29th of July 1817. He died in this town, on the 2nd of May 1900. In between, he also lived and worked in Saint Petersburg. The marine painter loved both places, located on the sea. Water was the favourite element of his life. He was able to create spectacular seascapes, capturing the shimmering, translucent texture of waves. Light and shadow are presented in a masterful mix of colours, to simulate the effects of sunlight or moonlight on the surface of water, filtered through clouds. Ivan Aivazovsky became a master of magic realism because of his ability to express the soul’s emotions in connection with a calm or agitated sea. 

As a young boy Ivan Aivazovsky attended the Russian gymnasium in Simferopol, Crimea. In 1833, he moved to Saint Petersburg, because he wanted to enter the Imperial Acadamy of Arts, at the age of 16. He decided early in his life that he wanted to be a painter. In 1844, his works were exhibited for the first time. They became so popular  that Nicolas I of Russia invited him for an audience. The Russian Emperor loved Ivan Aivazovsky’s paintings and named him “Painter of the Imperial Marine”. Ivan Aivazovsky was allowed to wear the uniform of the Imperial Navy and sail on it ships. So he got to know the Emperor’s Navy and learnt a lot about life on the sea, which became one of his favourite motifs. In 1844, Ivan Aivazovsky became a member of the Imperial Academy of Arts in Saint Petersburg. In honour of the Russian Emperors, in 1846, he created the monumental painting “Peter the Great at Krasnaya Gorka, Lighting a Signal Fire on the Shore for His Sinking Ships”. In 1847, the painter was awarded the title of professor by the academy.

Ivan Aivazovsky: Peter the Great at Krasnaya Gorka, Lighting a Signal Fire on the Shore for His Sinking Ships (1846)

He wanted to go home, however, to his native Crimea. Ivan Aivazovsky settled down in his home town Feodosia, where he built a house with gallery for himself and his family. In the following years, he painted “sea symphonies”, showing the sea near Saint Petersburg and Feodosia. These works were completed from impressions in his memory: “Ships in front of the Stock Exchange in Saint Petersburg” (1847), “Maneuvers of the Black Sea Fleet” (1850). In this picture, eleven sailing vessels are maneuvering in a  straight line on the Black Sea. In the front right corner, officers are watching the maneuvers from the quay.

Ivan Aivazovsky: Ships in Front of the Stock Exchange in Saint Petersburg (1847)

The holiday towns of the Russian Riviera – Feodosia, Gurzuf, Sudak and others – as well as the Black Sea itself inspired the gifted painter to many more of his works:  “Moonlit Night in Feodosia” (1853), “Port of Feodosia” (1855), “Morning on the Sea near Sudak” (1856), “Sunset on the Crimean Coast” (1856), “Hill in Feodosia” (1858), “Gurzuf” (1865), “Feodosia at Sunset” (1865). Repeatedly, his beloved home town of Feodosia played the main role in his art. Ivan Aizazovsky made the little town on the Black Sea famous. Today, many lovers of art come to Feodosia to visit his gallery. Furthermore, they enjoy the beach of this popular seaside resort. The Southern coast of the Russian Crimea on the Black Sea can be compared to the French Riviera on the Mediterranean Sea. Like pearls on a string one holiday resort follows the other, each being attractive in its own right.

Ivan Aivazovsky: Before the Storm, Feodosia (1850)

In 1873, another exhibition of Ivan Aivazovsky’s paintings was organized in Saint Petersburg.  His “sea symphonies” of the Black Sea and the Baltic Sea found great acclaim. Because he was flexible and could adapt easily, the painter felt at home in Saint Petersburg as well as in Feodosia, where he found his favourite element, sea water. It played the main role both in his life and work. Ivan Aivazovsky was fascinated by the sea, painting it in many different ways, either in a romantic mood, full of feelings, or in a realistic way, as an element which is often adverse and dangerous for human life. Again and again he varied the theme of shipwrecks.

In his famous painting “Rainbow” (1873) we see 13 sailors in a life boat, rowing desperately to save their lives during a strong storm on the high sea. In the background their sailing ship is sinking in the roaring waves. White crests on wave peaks look menacing, while the sea is mounting high as a tower on the left. The main colours are white, grey, green, many shades of blue and turquoise – “water” colours. A rainbow shines weakly, a symbol of hope. Ivan Aivazovsky proved to be a master of filigree technique. His wave crests look like bobbin lace from Vologda, his seascapes glimmer and glow. He painted transparent water, with blurred horizons in the distance.

Ivan Aivazovsky: Rainbow (1873)

“The sea was my life,” the artist confessed late in his life. He left a legacy of 6.000 paintings, most of them sea scapes, sea battles and ports. There were also landscapes, the Caucasus mountains and portraits of his family, as well as famous people of his time. In 1877, the Imperial Academy of Arts in Saint Petersburg made Ivan Aivazovsky an honorary member and printed a gold medal for him. He painted “Tsar Alexander II Riding a Sleigh on the Ice of the Neva River”, in 1890, because he knew what he owed to the tsars and honoured them in his work. Some of his later paintings are exhibited  in the Aivazovsky Gallery of his hometown Feodosia,  “Breakwaters at the Crimean Coast” (1892), “View of the Caucasus from the Sea” (1894).

Ivan Aizavosky’s paintings can also be admired in the Tretyakov Gallery of Moscow and the Russian Museum of Saint Petersburg, as well as numerous other exhibition venues in the Russian Federation and Armenia. Nowadays, his works are worth millions. In his beautiful pictures people love to see shimmering water, shiny clouds, the sky in a multitude of shades. The painter is admired for his creation of light effects: sun- and moonlight, opaque fog or rain, the darkness of storms. He preferred soft, iridescent colours like pearl white, beige, pink, all shades of grey, green, blue, brown and turquoise. His waves are shaped artfully. Ivan Aivazovsky is the Russian marine painter par excellence, unsurpassed until this very day.

Olivia Kroth: The journalist and author of four books lives in Moscow. Her blog:


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Olivia Kroth: Iwan Aiwasowskis 200. Geburtstag

Iwan Aiwasowskis 200. Geburtstag

von Olivia Kroth

Ein Jahr vor dem Jubiläum des armenisch-russischen Malers Iwan Aiwasowski organisierte die Tretjakow-Galerie in Moskau eine grosse Retrospektive mit über 200 Werken des weltweit berühmten Malers. Der Andrang war so gross, dass die Interessenten bis zu zwei Stunden in langen Warteschlangen vor der Kasse der Ausstellung warteten, bis sie ihre Eintrittskarten erhielten. Iwan Aiwasowski ist heute nach wie vor unvergessen. Seine Werke hängen in vielen privaten Gemäldesammlungen von Armeniern rund um den Globus. Auch armenische und russische Museen besitzen einige seiner besten Gemälde. Der russische Künstler armenischer Abstammung, Iwan Konstantinowitsch Aiwasowski, wurde am 29. Juli 1817 in Feodossija auf der russischen Halbinsel Krim geboren. Er starb dort am 2. Mai 1900. Zwischendurch lebte und arbeitete er auch in Sankt Petersburg. In beiden Städten am Meer fühlte der Marinemaler sich wohl, denn das Wasser war sein Lebenselement. Seine Gestaltung von Licht und Schatten auf dem Meer war virtuos, insbesondere seine Darstellung der Lichteffekte des Wassers. 

Iwan Aiwasowski: “Poseidon reitet über das Meer”

Als Junge besuchte Iwan Aiwasowski das Gymnasium in Simferopol, Krim. 1833 siedelte er nach Sankt Petersburg über, weil er dort mit 16 Jahren die Kunstakademie besuchen wollte. Sein Entschluss, Maler zu werden, stand früh fest. 1844 stellte er zum ersten Mal seine Bilder aus. Sie waren so beliebt, dass Zar Nikolaus I ihm eine Audienz gewährte. Der Zar liebte die Bilder von Iwan Aiwasowski. Er ernannte ihn sogar zum “Maler des Marinestabs”. Der Künstler durfte die Uniform der Kriegsmarine tragen und fuhr mit den Matrosen zur See. So lernte er die Schiffe und das Leben der Seeleute kennen, welches er auf seinen Bildern darstellte. 1844 wurde Iwan Aiwasowski Mitglied der Kunstakademie von Sankt Petersburg. Dem Zarentum zu Ehren malte der Künstler 1846 das monumentale Gemälde “Zar Peter der Grosse bei Krasnaja Gorka – Er zündet Signalfeuer für sinkende Schiffe an”. 1847 verlieh die Kunstakademie ihm den Titel eines Professors.

Doch zog es ihn wieder in die Heimat,  auf die Krim zurück. Er liess sich in seiner Heimatstadt Feodossija nieder, wo er für sich und seine Familie ein Haus mit Galerie baute. Danach malte er “See-Symphonien”, deren Themen zwischen Sankt Petersburg und Feodossija angesiedelt sind. Diese Bilder entstanden grossenteils nach Eindrücken aus dem Gedächtnis: “Schiffe vor der Börse von Sankt Petersburg” (1847), “Manöver der Schwarzmeerflotte” (1850). Auf diesem Gemälde manövrieren elf Segelschiffe in einer geraden Linie hintereinander auf dem Schwarzen Meer, während rechts vorne am Kai Offiziere stehen, die das Manöver betrachten.

Iwan Aiwasowski: “Begrüssung der Schwarzmeerflotte im Hafen von Sewastopol, Krim”

Die russischen Küstenorte Feodossija, Gurzuf und Sudak auf der Halbinsel Krim sowie das Schwarze Meer inspirierten den Maler zu vielen weiteren Bildern: “Mondnacht in Feodossija” (1853), “Hafen von Feodossija” (1855), “Morgen am Meer bei Sudak” (1856), “Sonnenuntergang an der Küste der Krim” (1856), “Hügel in Feodossija” (1858), “Gurzuf” (1865), “Feodossija bei Sonnenuntergang” (1865). Immer wieder spielt seine geliebte Heimatstadt Feodossija die Hauptrolle in seinen Werken. Er hat diesen kleinen Ferienort weltberühmt gemacht. Heute pilgern viele Liebhaber seiner Bilder dorthin, um die Galerie von Iwan Aiwasowski zu besuchen. Nebenbei können sie auch das Strandleben an der beliebten Badebucht von Feodossija geniessen. Die Südküste der russischen Krim am Schwarzen Meer ist vergleichbar mit der französischen Riviera am Mittelmeer. Ein Bade- und Kurort reiht sich an den anderen wie Perlen auf einer Schnur.

Iwan Aiwasowski: “Feodossija bei Sonnenuntergang” (1865)

1873 fand eine weitere Ausstellung von Iwans Aiwasowskis Gemälden in Sankt Petersburg statt. Seine “See-Symphonien” zwischen Schwarzem Meer und Baltischem Meer fanden grossen Anklang. Der Künstler fühlte sich in Sankt Petersburg ebenso zuhause wie in Feodossija, denn er war flexibel und anpassungsfähig. In beiden Städten fand er sein Lieblingselement, das Meerwasser. Es spielte die Hauptrolle in seinem Leben und Werk. Iwan Aiwasowski war vom Meer fasziniert. Er malte es gefühlvoll und romantisch, aber auch realistisch, als ein dem Menschen oft feindliches und  widriges Element. Immer wieder variierte er das Thema des Schiffbruchs, zum Beispiel in seinem weltberühmten Gemälde “Regenbogen” (1873).

Iwan Aiwasowski: “Regenbogen” (1873)

In einem Rettungsboot sitzen 13 Seeleute, die verzweifelt um ihr Leben rudern gegen den starken Sturm auf hoher See. Im Hintergrund versinkt ihre Fregatte in den tosenden Wogen. Weisse Schaumkronen auf Wellenbergen wirken bedrohlich. Links im Bild türmt sich das Meer auf wie ein Gebirge. Die vorherrschenden Farben sind Weiss, Grau, Grün sowie alle Schattierungen von Blau und Türkis: “Wasser”-Farben. Am Rand leuchtet ganz schwach ein Regenbogen, Symbol der Hoffnung auf Rettung. Iwan Aiwasowski war ein Meister der filigranen Technik. Seine Schaumkronen sehen aus wie geklöppelte Spitze aus Wologda. Seine Meeresbilder leuchten. Das Wasser wirkt transparent. Der Horizont verschwimmt in der Ferne.

Iwan Aiwasowski: “Wolkengruppe” (1889)

“Das Meer war mein Leben”, bekannte der Künstler im Alter. Er hinterliess 6.000 Bilder. Die meisten sind Seestücke, Seeschlachten, Ansichten von Städten und Landschaften am Meer, aber auch die Berge des Kaukasus und Porträts von Mitgliedern seiner Familie oder Zeitgenossen. 1877 ernannte die Kunstakademie von Sankt Petersburg Iwan Aiwasowski zum Ehrenmitglied und prägte eine Goldmedaille für ihn. 1890 malte der Künstler “Zar Alexander II bei einer Schlittenfahrt auf dem Eis der Newa”. Der Maler wusste, was er den Zaren schuldete. Er huldigte ihnen in seinem Werk. “Wellenbrecher an der Küste der Krim” (1892), “Blick auf den Kaukasus vom Meer” (1894), diese beiden Werke hängen in der Aiwasowski-Galerie von Feodossija.

Aiwasowski-Galerie in Feodossija, Krim

Auch in der Tretjakow-Galerie von Moskau und im Russischen Museum von Sankt Petersburg sowie zahlreichen anderen Museen der Russischen Föderation und in Armenien hängen Bilder des Malers. Seine Werke werden heute für Millionen gehandelt. Kunstliebhaber wissen die Marinebilder von Iwan Aiwasowski zu schätzen. Sein Wasser schimmert, seine Wolken leuchten, der Himmel schillert in vielen Farben. Er war ein Meister der Lichteffekte: Sonnen- und Mondlicht, diffuser Nebel oder Regen, Dunkelheit im Sturm. In seiner Palette bevorzugte er zarte, irisierende Farben: Perlmutt, Beige, Rosarot, alle Schattierungen von Grau, Grün, Blau, Braun und Meeresfarben. Seine Wellen und Wogen sind kunstvolle Gebilde. Iwan Aiwasowski ist der russische Wassermaler par excellence. Es gibt keinen besseren als ihn.

Iwan Aiwasowskis Werke im Russischen Museum von Sankt Petersburg

Olivia Kroth: Die Journalistin und Autorin von vier Büchern lebt in Moskau. Ihr Blog:




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Russland und die Philippinen

Russland und die Philippinen

von Olivia Kroth

Nach Präsident Dutertes Besuch in Moskau unterzeichneten Russland und die Philippinen acht Kooperationsverträge. Laut Rodrigo Duterte braucht die philippinische Regierung Russlands Hilfe und Waffen, um die heimischen Terroristen zu bekämpfen. “Ich bin nach Moskau gekommen, um unsere Freundschaft zu vertiefen”, sagte der Präsident der Philippinen, als er den russischen Präsidenten Wladimir Putin traf. Er nannte Russland einen verlässlichen Partner und Wladimir Putin seinen Lieblingshelden. Rodrigo Duterte bekündete sein Interesse am Kauf von Waffen, Helikoptern und Flugzeugen in Moskau (RUSSIA TODAY, 24.05.2017). Die Philippinen und Russland wollen in den Bereichen von Landwirtschaft, Fischerei, Tierzucht sowie Herstellung, Transport und Lagerung von Gütern kooperieren. Wanda Teo, Sekretärin für Tourismus der Philippinen, sicherte für ihre Regierung  ein gemeinsames dreijähriges Programm im Tourismus, welches dieses Jahr beginnt. Ein Memorandum der Zusammenarbeit wurde mit der staatlichen russischen Korporation für Atomenergie unterschrieben. Das Gesamtpaket der Vereinbarungen zwischen Russland und den Philippinen enthält auch Austausch für Training, Information und Kultur (ABS / CBS NEWS, 25.05.2017). 

Strand von Palawan auf den Philippinen:

Diese Freundschaft mag überraschen, aber sie ist nicht neu. Die Philippinen und Russland sind seit sowjetischer Zeit miteinander befreundet. Durch die Organisationen Komintern und Profintern hielt die Sowjetunion steten Kontakt zu den Philippinen. Die Kommunistische Internationale “Komintern” (1919–1943) war der internationale Zusammenschluss kommunistischer Parteien zu einer weltweiten gemeinsamen Organisation. Die Gewerkschafts-Internationale Profintern war der internationale Dachverband aller kommunistischen Gewerkschaften. Profintern wurde 1921 von Komintern in Moskau gegründet. In der zweiten Hälfte des 20. Jahrhunderts strebte der philippinische Präsident Ferdinand Marcos nach einer Vertiefung der Beziehung seines Landes zur Sowjetunion. Er bewunderte die Russen, so wie Präsident Duterte es derzeit tut. Formal wurde die Beziehung beider Länder 1976 etabliert.

Genauso wie China, Korea, Laos und Vietnam wurden in Asien auch die Philippinen aufgrund ihrer kolonialen Vergangenheit von der kommunistischen Idee berührt. Die Philippinen umfassen mehr als 7.600 Inseln im Pazifischen Ozean. Sie wurden nach der Ankunft von Ferdinand Magellan 1521 durch Spanien kolonialisiert. Die Spanier nannten diesen Archipel nach dem spanischen König Philipp II “Las Islas Filipinas”. Über 300 Jahre lang war die Inselgruppe eine spanische Kolonie mit Spanisch als Amtssprache und der römisch-katholischen Kirche als Amtskirche. Am Ende des 19. Jahrhunderts befreiten sich die Philippinen durch die Philippinische Revolution vom spanischen Kolonialjoch. Doch dauerte die Freiheit nicht lange. Zu Beginn des 20. Jahrhunderts besetzte US-Militär den Archipel. Erst nach dem Zweiten Weltkrieg wurden die Philippinen schliesslich als unabhängige Nation anerkannt. Fast 500 Jahre der Fremdherrschaft und Ausbeutung haben die Inseln geprägt. So wundert es nicht, dass Präsident Rodrigo Duterte Waffen von Russland kaufen will.

Philippinische Traditionen und Bekleidung:

Rodrigo Duterte ist am 28. März 1945 in Mindanao geboren, von Beruf Jurist und seit dem 16. Mai 2016 der 16. Präsident der Philippinen. Seine Innenpolitik ist auf den Kampf gegen illegalen Drogenhandel und Terrorismus konzentriert, die Aussenpolitik auf Unabhängigkeit von der EU und den USA. Präsident Duterte strebt engere Bindungen zu China und Russland an. Eine Umfrage von “Pulse Asia” im Juli 2016 zeigte, dass 91 Prozent der Bevölkerung ihm vertrauen. “Pulse Asia” ist ein Meinungsforschungsinstitut, das 1999 auf den Philippinen gegründet wurde.

Rodrigo Duterte:

Rodrigo Duterte ist von russischen Schiffen fasziniert. Im April 2017 besuchte er den russischen Kreuzer Warjag, der sich vier Tage lag im Hafen von Manila befand. “Am Landesteg 15 wurde der Präsident von der russischen Marine in Ehren empfangen. Er bestieg das obere Deck, wo das Kurzstrecke-Raketenabwehrsystem platziert ist. Dann ging er weiter zur Mitte des Schiffs und besichtigte das Langstrecke-Raketenabwehrsystem.  Der Präsident lief auch zum Bug, um die Hauptwaffe des Kreuzers zu sehen, einen Langstrecke-Seezielflugkörper. Rodrigo Duterte besuchte zudem das Schiffsmuseum und den Raum des Admirals, wo er sich in das Gästebuch eintrug” (PHILSTAR, 22.04.2017).

Warjag (Варяг) ist ein russischer Lenkwaffenkreuzer der Slawa-Klasse. Das Schiff lief im Juli 1983 vom Stapel und wurde 1990 der Pazifikflotte zugeteilt. Russlands Pazifikflotte (Тихоокеанский флот) ist im Pazifischen Ozean stationiert, mit Hauptquartier in Wladiwostok. Im Dezember 2015 wurde die Besatzung der Warjag mit dem russischen Marine-Orden “Nachimow” ausgezeichnet. Ihr Kapitän ist Alexei Jurjewitsch Uljanenko (Алексей Юрьевич Ульяненкo).

Russlands Lenkwaffenkreuzer Warjag:

Was die Handelsbeziehungen zwischen Russland und den Philippinen betrifft, so “haben sie das Potential zu wachsen. Russland folgt dem Pfad der Kooperation und aktiven Partizipation an den lebhaften Märkten Ostasiens. Die Russen sind an Handel und Einfluss interessiert. Deshalb könnten sie versuchen, ihre Beziehungen zu den Philippinen zu stärken, deren Ausmass und Reichweite zurzeit noch bescheiden sind” (PHILSTAR, 21.04.2017). In diesem Sinne sprach auch Präsident Wladimir Putin, als er darauf hinwies, dass “das Handelsvolumen bescheiden ist, jedoch dieses Jahr zu wachsen begann und bereits 25 Prozent zugelegt hat. Es gibt vielversprechende Bereiche für bilaterale Zusammenarbeit, zum Beispiel Maschinenbau, Infrastruktur des Transports, Energie und möglicherweise auch militärische Kooperation” (Kremlin.ru, 23.05.2017).

Beide Präsidenten waren mit den Gesprächsergebnissen in Moskau zufrieden, wie sie in der gemeinsamen Presseerklärung mitteilten, welche in russischer und englischer Sprache auf der Internetseite des russischen Präsidenten zu lesen steht: “Die russisch-philippinischen Verhandlungen verliefen in einer Atmosphäre von Freundschaft und Verständnis. Die Beteiligten waren zufrieden mit der seit kurzem verstärkten Kooperation auf verschiedenen Gebieten. Sie besprachen ausführlich die Aussichten für weitere Verbesserung der russisch-philippinischen Zusammenarbeit in wichtigen Bereichen.”

Rodrigo Duterte:

Weiterhin können Verbesserungen in vielen verschiedenen Bereichen stattfinden: “Es ist wichtig, das Handelsvolumen zu erweitern, ebenso die wirtschaftliche und soziokulturelle Kooperation, wobei gemeinsame Projekte und Initiativen in Wissenschaft und Technologie, Landwirtschaft, Energie, Transport, Bildung und Erziehung, Kultur und Sport Vorrang haben. Die Beteiligten finden es wichtig, eine gemeinsame russisch-philippinische Kommission für Handel und wirtschaftliche Kooperation ins Leben zu rufen. Hierfür findet das erste Treffen am 28. April 2017 in Manila statt.”

Südostasien ist eine Region von grossem geopolitischem Interesse für die Russische Föderation, wie in weiteren Punkten der gemeinsamen Pressekonforenz mitgeteilt wurde. “Beide Seiten wiederholten, sie seien bereit, weiterhin die Kooperation in der Region Asien-Pazifik zu verbessern, um günstige Bedingungen für Wirtschaftswachstum zu schaffen und Frieden sowie Stabilitiät in Südostasien zu garantieren. Die Beteiligten zeigten ihren gemeinsamen Willen, die Zusammenarbeit in verschiedenen Gremien zu fördern: Ostasien-Gipfel (Саммит стран Восточной Азии), Verband Südostasischer  Nationen (Ассоциация государств Юго-Восточной Азии), Asiatisch-Pazifische Wirtschaftsgemeinschaft (Азиатско-Тихоокеанское экономическое сотрудничество), Kooperationsdialog für Asien” (kremlin.ru, 24.05.2017).


Werden die philippinische Hauptstadt Manila und die schönen Inseln des Archipelago im Pazifischen Ozean bald zu den bevorzugten Reisezielen der Russen gehören? Werden russische Studenten an philippinischen Universitäten studieren und philippinische Studenten russische Universitäten besuchen? Kultureller und touristischer Austausch zwischen der Russischen Föderation und den Philippinen wird für beide Staaten eine Neuheit sein, die einen Versuch wert ist, ebenso wie die intensivierte wirtschaftliche und militärische Kooperation nach den vorliegenden Plänen bis 2025.

Olivia Kroth: Die Journalistin und Autorin von vier Büchern lebt in Moskau. Ihr Blog:


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Olivia Kroth: Russia and the Philippines

Russia and the Philippines

by Olivia Kroth

After President Duterte’s visit to Moscow, Russia and the Philippines signed a total of eight cooperation agreements. According to Rodrigo Duterte, the Philippine Government needs support and weapons from Russia to fight terrorism back home. “I came to Moscow to confirm our friendship,” the Philippine President said as he met Russian President Vladimir Putin. He called the Russian Federation a reliable partner and Vladimir Putin his favourite hero. Rodrigo Duterte signaled his interest in buying small arms, helicopters and jets from Moscow (RUSSIA TODAY, 24.05.2017). The Philippines and Russia signed a package of agreements for cooperation in agriculture and fisheries; livestock breeding; processing, transportation and storage of produce. A three-year joint action programme on tourism, starting this year, was secured by the Philippine Tourism Secretary Wanda Teo. A memorandum of agreement was signed with the Russian State Atomic Energy Corporation for cooperation on nuclear energy. The overall package of Russian-Philippine agreements also includes training exchanges, as well as exchanges in information and culture (ABS / CBS NEWS, 25.05.2017). 

This friendship seems striking but is not new. The Philippines and Russia have been partners in friendly cooperation since Soviet times. The Soviet Union held contact with the Philippines through its organizations Comintern and Profintern. The Communist International, abbreviated as Comintern (1919–1943), was an international Communist organization advocating world Communism. The Red International of Labor Unions (Красный интернационал профсоюзов), known as Profintern, was an international body, established by Comintern in 1921, with the aim of coordinating Communist activities within trade unions. In the second half of the 20th century, Philippines President Ferdinand Marcos sought to further deepen ties with the Soviet Union. He admired the Russians, as President Rodrigo Duterte does today. Formal ties were established between both countries, in 1976.

In the 15th century, the Philippines were invaded by Spain:

Just like China, Korea, Laos and Vietnam, among other Asian countries, the Philippines were also drawn to the Communist experience due to their common colonial past. The Philippines, consisting of more than 7.600 islands in the Pacific Ocean, were colonized by Spain after the arrival of Ferdinand Magellan, in 1521. The archipelago was named “Las Islas Filipinas” after King Philipp II of Spain. For 300 years, the islands were a Spanish colony, with Spanish as their dominant language and Roman Catholicism as their dominant religion. At the end of the 19th century, the Philippines freed themselves from the Spanish colonial yoke in the Philippine Revolution. However, their freedom did not last long. At the beginning of the 20th century, the archipelago became occupied by US forces. After World War II, the Philippines were finally recognized as an independent nation. Nearly five hundred years of foreign colonial dominance and exploitation have left their mark on the Philippines. No wonder, President Rodrigo Duterte is eager to buy arms from Russia.

Rodrigo Duterte was born in Mindanao, on the 28th of March 1945. A lawyer by profession, he is the 16th President of the Philippines. In May 2016, he won the presidential election. His domestic policy is focused on fighting against the illegal drug trade and ISIS terrorism. His foreign policy is geared towards independence from the USA and EU. President Duterte wants closer ties with China and Russia. He is a highly respected president. A Pulse Asia survey, conducted in July 2016, showed that Rodrigo Duterte had a trust rating of 91% among his population. Pulse Asia Research is a public opinion polling body in the Philippines, founded in 1999.

Rodrigo Duterte is fascinated by Russian ships. In April 2017, he visited the Russian ship Varyag, which docked in Manila for a four-day port call. “At Pier 15, the President was accorded arrival honours by the Russian Navy contingent. He first went to the upper deck where the short-range anti-missile rocket system is located. He then proceeded to the mid-ship where the long-range anti-aircraft missile rocket system is placed. The President also went to the bow to inspect the ship’s main weapon or long distance anti-ship missile. Duterte went to the ship museum and the admiral’s room for the guest book signing” (PHILSTAR, 22.04.2017).

The Russian cruiser Varyag is a ship of the Slava class of guided missile cruisers, built for the Soviet Navy, now serving the Russian Navy. The vessel was launched in July 1983, and commissioned in October 1989. The warship joined the Pacific Fleet in 1990. After an overhaul, it re-entered service in the Pacific Fleet, in 2008. Russia’s Pacific Fleet (Тихоокеанский флот) is stationed in the Pacific Ocean, with headquarters in Vladivostok.

Russian cruiser Varyag:

Regarding commerce and trade, “the relationship between the Philippines and Russia has the potential to grow. Russia follows the path of cooperation and active participation in the vibrant markets of East Asia. The Russians are interested in commerce and influence. So they might try to strengthen ties with the Philippines, which are cordial albeit modest in scope and depth” (PHILSTAR, 21.04.2017). The same tenor was heard in President Vladimir Putin’s words, who pointed out that mutual “trade has been modest, but it started growing early this year and has already increased by 25 percent. There are many promising areas of bilateral cooperation, such as power machine building, transport infrastructure, energy and possibly military technical cooperation” (PRESIDENT  OF RUSSIA, Kremlin.ru, 23.05.2017).

Both leaders were satisfied with the outcome of their talk in Moscow, as the joint press statement indicated, reprinted in  Russian and English on the Russian President’s website: “Russian-Philippine negotiations were held in an atmosphere of friendship and understanding. The parties expressed satisfaction with the recently increased cooperation in various fields. They reviewed thoroughly the prospects of further enhancement of the Russian-Philippine cooperation in priority areas.”

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Further enhancement could be achieved in the near future in a myriad of different areas: “It is important to expand trade, economic and socio-cultural cooperation, giving priority to the promotion of joint projects and initiatives in the sectors of science and technology, agriculture, energy, transport, education, culture and sports. The parties attach great importance to the launch of the Joint Russian-Philippine Commission on Trade and Economic Cooperation which held its first meeting in Manila on April 28, 2017.”

Southeast Asia is clearly a region of great geopolitical interest for the Russian Federation, as indicated in further points of the joint press conference: “The parties reiterated their readiness to further enhance cooperation in the Asia-Pacific region and on the international arena on the whole, aimed at the creation of favourable conditions for economic growth of both states, and contributing to maintaining peace and stability in Southeast Asia and the Asia-Pacific region. The parties highlighted their shared determination to foster cooperation within the framework of the East Asia Summit (EAS), the ASEAN Regional Forum, the ASEAN Defense Ministers’ Meetings Plus, the Asia Pacific Economic Cooperation, the Asia-Europe Meeting, the Asia Cooperation Dialogue” (PRESIDENT OF RUSSIA, kremlin.ru, 24.05.2017).

Will the Philippine capital of Manila and the beautiful islands of the archipelago in the Pacific Ocean become one of Russia’s favourite tourist destinations in the near future? Will Russian students study at Philippine universities and Philippine students visit Russian universities? Cultural and touristic exchanges between the Russian Federation and the Philippines will be a novelty for both sides, certainly worth while trying, besides intensifying economic and military cooperation according to plans until 2025.

Olivia Kroth: The journalist and author of four books lives in Moscow. Her blog:



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Olivia Kroth: Dem Europäischen Bison geht es gut in Russland

Dem Europäischen Bison geht es gut in Russland

von Olivia Kroth

Der Europäische Bison (Bison bonasus) steht in Russland als gefährdete Tierart auf der Roten Liste. Es gibt nur noch circa 1.500 wild lebende Bisons in der Russischen Föderation, aber das russische Ministerium für Naturschutz kümmert sich darum, dass diese Tierart erhalten wird. Unter Präsident Wladimir Putins Führung, der als sehr tierliebend bekannt ist, widmet sich Russland intensiv der Pflege und dem Schutz einheimischer Tierarten. So unterstützt die Regierung Naturreservate, damit gefährdete Wildtiere angemessene Lebensräume finden, wo sie sich fortpflanzen und ihrem Nachwuchs widmen können. 2002 gab das russische Ministerium für Naturschutz ein Programm zur Arterhaltung des Europäischen Bisons heraus. Seitdem ist die Zahl der freilebenden Herden um mehr als das Dreifache gestiegen. Drei russische Regionen kümmern sich insbesondere um den Europäischen Bison: die Oblast Brjansk (Брянская область), die Oblast Kaluga (Калужская область) und die Oblast Tula ( Тульская область).

Nach Schätzungen des Ministeriums wird die Zahl freilebender Bisons in Russland bis zum Jahresende 2017 auf 500 und in zehn Jahren auf 1000 steigen. “Bis 2020 wird das Vorkommen des Europäischen Bisons in Russland das grösste der Erde sein”, sagte Sergei Donskoi, Minister für Naturressourcen.

“In dem Naturreservat der Gebücke von Kaluga, Oblast Kaluga, leben etwa 160 Bisons. Diese Herde wächst jährlich um circa 30 Prozent. Eine stabile Gruppe von Bisons hat sich ebenfalls im Grenzgebiet zwischen der Oblast Orjol, Oblast Kaluga und Oblast Brjansk geformt. Zwei Bisonkühe wurden 2017 vom Naturreservat der Gebücke von Kaluga in das Naturreservat Brjansker Wald gebracht, wo man seit 2011 an einem Projekt arbeitet, die Population freilebender Bisons zu erhalten. Die einheimischen Herden benötigen dringend Bisonkühe. Mit den beiden Neuzugängen hoffen nun die Spezialisten, dass die Herde im Brjansker Wald schneller wachsen wird. Ausserdem werden zwei weitere weibliche Tiere aus dem Nationalpark Orjol Polesye erwartet” (TASS, 07.03.2017).

Der Europäische Bison (Bison bonasus), auch Wisent genannt, ist eine eurasische Spezies. Zu Beginn des 20. Jahrhunderts wurde diese Tierart durch die Jagd beinahe ausgerottet. Die Tiere wurden auch wegen ihrer Haut getötet. Aus ihren Hörnern wurden Trinkhörner fabriziert. Ausser den Menschen hatte der Wisent fast keine natürlichen Feinde. Auf russischem Territorium gab es früher Wisente im Kaukasus, entlang der Wolga und in den weiten Steppen östlich des Urals. Sie lebten auch im sibirischen Altaigebirge, rund um den Baikalsee und auf der Insel Kamtschatka in Russlands Fernem Osten.

Ein ausgewachsener Bulle wiegt bis zu 1000 Kilogramm, die Höhe des Widerrists beträgt etwa zwei Meter. Damit ist der Europäische Bison Europas grösstes Säugetier. Bei der Geburt sind die Kälber ziemlich klein und wiegen nur 15 bis 35 Kilogramm. Wisente fressen hauptsächlich Gras, Blätter und Sprossen. Im Sommer braucht ein erwachsener Bulle täglich etwa 32 Kilogramm Futter und viel Wasser. Im Winter brechen die Wisente mit ihren schweren Hufen Eisflächen auf, um an Trinkwasser zu gelangen. Sie sind gute Schwimmer, die schwimmend Flüsse überqueren. Auch springen sie gerne über Zäune.

Der Europäische Bison ist ein Herdentier, das in gemischten oder reinen Bullenherden lebt. Gemischte Herden bestehen aus erwachsenen Kühen, jungen Bullen und Kälbern von zwei bis drei Jahren. In einer gemischen Herde leben durchschnittlich acht bis dreizehn Tiere. Reine Bullenherden sind kleiner, meistens nur zwei Tiere je Herde. Die Herden des Wisent bilden keine festen Familieneinheiten. Sie mischen sich häufig und tauschen untereinander Tiere aus. Die Grösse des bewohnten Territorums hängt vom Alter der Bullen ab. Fünf- bis sechsjährige Jungbullen bewohnen grössere Flächen als ältere Bullen. Der Wisent verteidigt sein Territorium nicht. Oft überschneiden sich die Territorien verschiedener Wisentherden. Kerngebiete sind Wiesen in Wassernähe.

Die Brunftzeit ist August bis Oktober. Nach einer Tragezeit von 264 Tagen gebären die Kühe jeweils ein einzelnes Kalb, das binnen zwei Stunden zur Welt kommt. Meist kann es schon nach 30 Minuten auf den Beinen stehen. Wenige Tage nach der Geburt schliessen sich die Kühe mit ihren Kälbern wieder der Herde an. Die Kälber bleiben ständig in unmittelbarerer Nähe zur Mutterkuh und werden drei Monate lang gesäugt. Wisentbullen erreichen die Geschlechtsreife mit zwei Jahren, die Kühe erst nach drei Jahren. Wisentbullen werden durchschnittlich 20 Jahre, Wisentkühe 25 Jahre alt.

Das russische Naturreservat “Brjansker Wald” lohnt einen Besuch. Tierfreunde können dort Wisente in ihrem natürlichen Lebensraum sehen. Das pittoreske Naturschutzgebiet liegt in der Oblast Brjansk, nahe an der Grenze zur Ukraine. 2001 erhielt der “Brjansker Wald” den Status eines Biosphärereservats der UNESCO in ihrem Programm “Mensch und Biosphäre”. Mit diesem Status kann der “Bransker Wald” als Testgelände für neue Formen von nachhaltiger Entwicklung genutzt werden, um die Bedürfnisse von Mensch und Natur in Einklang zu bringen.

Das Naturreservat “Brjansker Wald” wurde am 14. Juli 1987  in Westrussland gegründet. Es ist eines der 15 kleinsten staatlichen Reservate Russlands mit 12.186 Hektar Schwemmgebiet der Flüsse Desna und Nerussa. Die Desna (Десна) ist ein Nebenfluss des Dnjepr im westlichen Teil Russlands, die Nerussa (Нерусса) ein linker Nebenfluss der Desna in der Oblast Orjol und Oblast Brjansk.

Die Nerussa im Winter:

Das Naturreservat “Brjansker Wald” umfasst 0,3 Prozent der Oblast Brjansk und 1,45 der Wälder in dieser Gegend. Um das Reservat als ursprüngliche Wildness gegen Einflüsse von Menschenhand zu schützen, wurde rundherum eine Pufferzone von circa 10 Hektar geschaffen. Die Regelung für diese Zone ist nicht so streng wie die für das Kerngebiet. Hier dürfen Besucher fischen, Beeren und Pilze sammeln.

Besucher müssen sich anmelden, wenn sie an einem der speziellen Gastprogramme im Naturschutzgebiet “Brjansker Wald” teilnehmen wollen. Auf der Internetseite des Reservats steht in russischer und englischer Sprache zu lesen: “Umweltschutz und Ökotourismus stehen ganz oben auf unserer Prioritätenliste. Wir erklären Besuchern, warum es wichtig ist, das Ökosystem unseres Brjansker Waldes intakt zu erhalten. Wir führen Veranstaltung durch mit Wettbewerben für Kinder, damit sie den Sinn von Naturschutz verstehen lernen. Gäste sind willkommen. Wir zeigen ihnen, wie wunderbar es ist, wenn sie helfen, den Brjansker Wald zu schützen. Neben speziellen Naturschutzveranstaltungen mit Ökotouristen und Wettbewerben bieten wir auch Fotoausstellungen, Führungen, Exkursionen auf Waldwegen und längeren Strecken in der Natur. Alle Exkursionen und Wanderungen im Brjansker Wald sind so organisiert, dass das Gelände des Reservats nicht geschädigt wird und sein natürliches Erscheinungsbild behält.”


Wisente leben auch im Naturreservat “Gebücke von Kaluga” (Государственный природный заповедник «Калужские засеки») in der Oblast Kaluga. Diese Gegend mit altem Baumbestand wird seit tausend Jahren geschützt. Offiziell erhielten die 18.533 Hektar Land jedoch erst 1992 den Status eines Naturreservats. Es besteht aus sanften Hügeln zwischen Wasserfurchen und Schluchten über Gletschermoränen und erodiertem Boden. In der Nähe fliesst der Fluss Vytebet, dort hat sich ein Netz aus Waldbächen gebildet. Das Reservat ist zu 96 Prozent mit Wald bedeckt, davon 25 Prozent Birken und weitere 25 Prozent sonstiger Laubwald: Eschen, Ulmen, Eichen und Ahorn. Dazu gibt es zwölf Prozent Fichten und ebensoviel Kiefern. Die Wissenschaftler des Naturreservats haben über 400 Arten von Gefässpflanzen und 500 Pilzsorten gefunden. Das Naturreservat “Gebücke von Kaluga” arbeitet überdies aktiv an der Wiedereinführung des Europäischen Bisons in Zentralrussland.

Ein Grossteil des streng geführten Naturreservats ist für Publikum geschlossen, aber Wissenschaftler können Besuche anmelden. Einige Routen sind auch für Ökotouristen zugänglich. Passierscheine müssen im Voraus beantragt werden. Der nördliche Teil hat geführte Wanderwege über eine Länge von 2,7 Kilometern mit Erklärungsschildern. Kinder und Radfahrer dürfen diese Wege ebenfalls benutzen. Im südlichen Teil gibt es drei Rundwege über insgesamt 5 Kilometer. Hier werden die Flora und Fauna der Region gezeigt mit Möglichkeiten zur Vogelbeobachtung. Das Informationszentrum zur Naturkunde ist täglich geöffnet. Das Hauptbüro befindet sich in Uljanowsk.


Der Europäische Bison ist ein Tier aus vorhistorischer Zeit. Im Gegensatz zum Auerochs, der ausstarb, gibt es den Bison in Europa und Zentralasien immer noch. Doch er verschwindet zunehmend. Die landwirtschaftliche Entwicklung hat ihn in in die Wälder getrieben und die Jagd hat den Bestand dezimiert. Vor 50.000 Jahren gab es zum Beispiel im Ural noch frei lebende Wisente. Alte Höhlenmalereien sind Quellen für die Forschung. Sie liefern wissenschaftliche Daten, denn sie wurden von jagenden Malern bzw. malenden Jägern geschaffen, die darin geübt waren, die Tiere genau zu beobachten. In der vorhistorischen Höhlenmalerei waren Wisente ein beliebtes Motiv. Deshalb wissen heutige Wissenschaftler im Detail, wie diese Tiere früher aussahen.

Die prähistorischen Abbildungen des Europäischen Bisons, welche in der spanischen Höhle von Altamira gefunden wurden, könnten Porträts jener Waldtiere sein, die heute in Russland leben. Ihr Aussehen hat sich kaum verändert. So wird ein Besuch der russischen Naturreservate “Brjansker Wald” und “Gebücke von Kaluga” eine Zeitreise in frühere Jahrtausende, eine interessante Expedition für all jene mit Interesse an Naturschutz, Biologie, Ökologie und Paläontologie.

Olivia Kroth: Die Journalistin und Autorin von vier Büchern lebt in Moskau. Ihr Blog:


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Olivia Kroth: The European bison is doing well in Russia

The European bison is doing well in Russia

by Olivia Kroth

The European bison (Bison bonasus) is on Russia’s Red List of endangered species. Only about 1.500 free-living bisons can be found in Russia but special care is taken by the Russian Ministry of Natural Resources to let the free-living bison population survive. Under President Vladimir Putin’s leadership, who is known as a great animal lover, Russia’s wildlife has gradually gained special attention. The government supports nature reserves all over the Russian Federation to help endangered species find adequate habitats for breeding and growing. In 2002, Russia’s Ministry of Natural Resources adopted a European bison conservation programme. Since then, the population of free-living European bisons has more than tripled. Three Russian regions are taking special care of the European bison: the Bryansk, Kaluga and Tula regions. 

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According to the ministry’s estimates, the free-living population of European bison in Russia will increase up to 500 animals by the year’s end and to 1,000 animals within ten years. “By the year 2020, the European bison population in Russia will grow to be the world’s biggest,” said Russian Minister of Natural Resources Sergei Donskoi.

“About 160 bisons live in the Kaluzhskiye Zaseki nature reserve of the Kaluga region. This population demonstrates an annual growth of about 30 percent. A stable bison group has also formed in the borderland between the Oryol, Kaluga and Bryansk region. In 2017, two bison females from Kaluzhskiye Zaseki were taken to the Bryansk Forest nature reserve, which has been working on the project of restoring free-living bison populations, since 2011. The local herds badly need females, so now, with two new females, specialists hope for quicker growth of the population. Apart from that, two more animals are expected to arrive here from the Orlovskoye Polesye national park” (TASS, 07.03.2017).

The European bison (Bison bonasus), also known as wisent, is a Eurasian species of bison. At the beginning of the 20th century, European bisons were hunted to near extinction. The animal was killed for its hide and to produce drinking horns. Besides humans, the species had few other predators. Historically, the European bison’s range on Russian territory encompassed the Caucasus, Volga River and steppes east of the Urals. They were also roaming in the Siberian Altay Mountains, around Lake Baikal and even on the island of Kamchatka in Russia’s Far East.

Standing up to two metres tall at the shoulders and weighing up to 1,000 kg, the European bison is Eurasia’s largest terrestrial animal. At birth, calves are quite small, weighing only 15 to 35 kg. Wisents feed mainly on grass but also like to browse on leaves and shoots. In summer, an adult male will consume about 32 kg of food per day. European bisons need to drink every day. In winter, they will break the ice on rivers and ponds with their heavy hooves to reach drinking water. European bisons are good swimmers. They swim across streams and like jumping over fences, too. 

The European bison is a herd animal, living in mixed or solely male groups. Mixed groups consist of adult females, young adult bulls and calves of 2–3 years. The average herd size is 8-13 animals per herd. Herds consisting only of bulls are smaller than mixed ones, containing two individuals on average. European bison herds are not family units. Different herds frequently interact, combine and quickly split after exchanging individuals. The size of territory held by bulls depends on their age. Young bulls aged between five and six tend to form larger home ranges than older males. The European bison does not defend territory and herd ranges tend to greatly overlap. Core areas of territory are usually found near meadows and water sources.

The rutting season occurs from August to October. Cows usually have a gestation period of 264 days and give birth to one calf at a time. Bulls reach sexual maturity at the age of two, while cows do so in their third year. Productive breeding years are between 4 and 20 years of age in females, between 6 and 12 years of age in males.

Russia’s nature reserve “Bryansk Forest” is worth while visiting. Animal lovers can watch wisents in their natural habitat in this picturesque nature reserve located in the Bryansk Region, at the border to Ukraine. In 2001, “Bryansk Forest” was awarded the status of biosphere reserve by the UNESCO «Man and the Biosphere» programme.  This means that the territory of the “Bryansk Forest” nature reserve  can be used to develop and test models of sustainable development, balancing the needs of people and nature.

“The Bryansk Forest Zapovednik (strict nature reserve) was established on July 14, 1987 in the Trubchevsk and Suzemka districts of the Bryansk Region of western Russia.  The preserve covers 12,186 hectares of the Desna and Nerussa river floodplains, making it one of the 15 smallest federal preserves in Russia. The Bryansk Forest Zapovednik covers 0.3 percent of the Bryansk Region and 1.45 percent of  forested lands of the region. A buffer zone (9,654 hectares) was created around the reserve in order to minimize human impact on its pristine wilderness. The buffer zone regime is less strict than the protected regime of the reserve: sport fishing, mushroom and berry collecting are allowed here but not on the territory of the Bryansk Forest Zapovednik itself”, the reserve website informs in Russian and English.

Visitors need to apply so they may take part in a special guest programme: “Environmental outreach and ecotourism are paramount for the Bryansk Forest Nature Reserve. We explain to our visitors the importance of conserving the intact natural ecosystems of the Bryansk Forest. We carry out events and contests among children to help them learn the spirit of nature conservation. We welcome guests and show them how wonderful the Bryansk Forest is when people help to preserve it. We conduct interpretative work and work with ecotourists through environmental events, special contests, photo exhibitions, lectures in the field, excursions along nature trails and longer routes in nature. All excusions in the Bryansk Forest are organized in such a way that the reserve territory remains unharmed, its natural appearance preserved.”


Three inhabitants of Russia’s nature reserve “Bryansk Forest”:

Wisents also live in the Kaluzhskiye Zaseki Nature Reserve (Государственный природный заповедник «Калужские засеки») of the Kaluga Oblast. The reserve has been protected for a thousand years with its old-growth forest. However, it was formally established only in 1992 and covers an area of 18,533 hectares. The terrain is gently rolling hills with riverine gullies and ravines over glacial moraines and eroded soil. The nearby Vytebet River has formed a network of forest streams. The reserve is 96% covered with forest, of which about 25% is broad-leaf forest: ash, elm, lime, oak and maple. Another 25% of the forest consists of birch trees. Twelve percent of the area is pine forest and an equal amount is spruce. Scientists on the reserve have recorded over 400 species of vascular plants and over 500 species of mushrooms. The Kaluzhskiye Zaseki Reserve is actively working on the reintroduction of the European bison in Central Russia.

As a strict nature reserve, a large part of it is closed to the general public, although scientists can make arrangements with the park’s management for visits. Some ecotourist routes in the reserve are open to the public. Visiting permits must be obtained in advance. The northern sector has 2.7 km of guided trails with information boards. It is also accessible to hikers and children. There are three trails on the southern tract, with a total of 5 km circular routes that highlight the flora and fauna of the region, also providing vantages for bird watching. Furthermore, the reserve sponsors a nature education centre which is open to the public daily. The main office is located in Ulyanovsk.


Two inhabitants of Russia’s nature reserve Kaluzhskiye Zaseki of the Kaluga Oblast:

The European bison is an animal of ancient times. Unlike the now extinct aurochs and the mammoth, bisons have survived since prehistoric times, spreading across Europe and Central Russia before gradually disappearing, as the development of agriculture pushed them into the remaining forests and hunting endangered the species. In the Urals, for example, wisents were found living as early as 50,000 years ago. Ancient cave drawings are a source of precious data because they were drawn by ‘artist-hunters’ trained to observe living animals for hunting. In prehistoric cave art, bisons were a favourite subject among cave painters. So scientist today know exactly what the ancient wisent looked like.

The prehistoric cave paintings of the European bison, found in the Spanish Cave of Altamira, could be portraits of those bison forest dwellers living in Russia today. Their looks have not changed much. So, visiting the Russian nature reserves of Bryansk Forest and Kaluzhskiye Zaseki is like traveling back to prehistoric times in a time machine, an interesting expedition for all those who have an interest in nature preservation, biology, ecology and paleontology.

Prehistoric “Cave Art”: European bison in the Cave of Altamira, Spain

Olivia Kroth: The journalist and author of four books lives in Moscow. Her blog:



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